Igreja em crescimento rápido é bênção ou maldição?

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Nem todo mundo gritou de alegria quando o Senhor acrescentou ao nosso número.

Por muitos anos eu orei para voltar para o Colorado e ministrar em uma área onde mais igrejas eram necessárias para alcançar os sem-igreja. Em 2001, Deus chamou minha família e eu para uma igreja que estava morrendo na encosta oeste do Colorado, em uma área de resort. Minha pesquisa sugeriu que 90 por cento da população não tinha igreja.

A congregação era pequena, idosa, desanimada e sem visão, mas o grupo central – cerca de 15 pessoas – afirmava que queria alcançar sua comunidade, que sonhava em fazer mais com a aposentadoria do que com esqui. Minha família e eu nos mudamos, começamos a orar e começamos a trabalhar.

Logo uma jovem família com filhos da idade da minha filha começou a frequentar. Isso fez três crianças em nossa congregação! Eu batizei o pai em um lago na montanha em uma tarde fria de outubro.

Minha esposa foi contratada como professora da terceira série em uma escola primária local, e eu me ofereci lá. Nós começamos vários grupos comunitários para pessoas não envolvidas em qualquer igreja. Através dessas conexões e da providência de Deus, mais pessoas se juntaram à nossa igreja. Em 2003, nossas duas pequenas capelas estavam se enchendo de serviços e começamos a sonhar com uma terceira capela em uma comunidade próxima. Parecia que Deus estava trazendo nossos sonhos para a vida.

Então, num domingo, no meio de todo esse crescimento empolgante, um de nossos membros principais se aproximou de mim. “Você mudou tudo”, disse ela, com a boca tremendo de raiva. Eu fiquei sem palavras. Todo pastor sonha em liderar uma igreja crescente e florescente, mas poucos de nós consideram a mudança que esse crescimento pode trazer.

Naquele dia, percebi que meu trabalho pastoral não estava concluído quando meus sonhos de ministério se tornaram realidade. O que parecia ser feliz para sempre tornou-se um conto de cautela – que eu estou considerando cuidadosamente como a igreja que eu atualmente sirvo experimenta uma época similar de crescimento rápido. Eu tive que me perguntar em mais de uma ocasião, como os pastores devem navegar pelas águas enganosamente tumultuadas do crescimento florescente da igreja?

Espere o efeito da correnteza

Em uma férias recente, eu li uma placa na praia avisando sobre correntes de mar, poderosas e perigosas correntes oceânicas que se afastam da costa. Mesmo os nadadores mais fortes podem se ver atraídos para o mar quando apanhados em um.

Nadadores são perdidos em riptides porque não esperam o perigo e são arrastados para o mar para retornar à costa. Algo semelhante acontece quando as igrejas experimentam crescimento. Enquanto nos concentramos em trazer novas pessoas, mudanças inesperadas e não intencionais podem atrair as igrejas para longe de sua visão original.

Anos atrás, quando eu era pastor de jovens, nossa igreja se mudou para seu prédio permanente. Este movimento causou um enorme aumento no atendimento. O edifício era como um selo de aprovação; Parecia provar que éramos legítimos. Logo eu tive 40 alunos bagunceiros na minha classe do ensino médio. Certa manhã depois da aula, um dos rapazes que havia estado conosco desde o início, membro de meu pequeno grupo de estudo bíblico, aproximou-se de mim.

“Isso é uma gravata terrível”, disse ele apontando para mim. “E esses sapatos são estúpidos.”

Eu fiquei em silêncio chocado, magoado.

Isso não era como ele em tudo. Ele não era uma pessoa odiosa. Depois de processar o incidente com outros jovens pastores, cheguei à conclusão de que o crescimento do grupo o fez se sentir perdido, como um estranho. Ele estava reclamando da única maneira que sabia: insultos do ensino médio. Eu decidi começar a me encontrar com ele depois da escola, não para repreendê-lo, mas simplesmente para ouvir e reafirmar sua importância.

Até mesmo coisas boas, como novos edifícios, novas pessoas e novos funcionários podem causar respostas inesperadas. Esdras sentiu isso quando retornou a Jerusalém para reconstruir o templo. Ele levantou dinheiro, reconduziu padres e trabalhadores e liderou o remanescente de Israel de volta para casa. Foi um evento muito rezado e alegre. Dois meses depois de sua chegada, eles lançaram as bases para o novo e maior templo e celebraram uma celebração. Mas então algo inesperado aconteceu.

Todo o povo deu um grande grito de louvor ao Senhor, porque o fundamento da casa do Senhor foi colocado. Mas muitos dos sacerdotes e levitas mais velhos e chefes de família, que haviam visto o antigo templo, choraram em voz alta quando viram a fundação deste templo sendo colocada (Esdras 3: 11–12).

Eu vi esse tipo de coisa acontecer de novo e de novo em diferentes configurações do ministério. Várias pessoas na minha igreja atual, que estão passando por um crescimento rápido, expressaram um desejo pelos dias em que a igreja era menor.

“Fico feliz que muitas pessoas estejam encontrando uma casa aqui”, disse um dos nossos membros introvertidos, “mas eu tive dificuldade de me adaptar quando éramos pequenos. Como vou encontrar um lugar agora?

Um membro da equipe perguntou: “Como manteremos nossa cultura? Este crescimento está nos modificando ”.

Até mesmo nosso pastor titular, quando retornou após vários meses de folga, sentiu como se não conhecesse a congregação.

Normalmente, minha resposta a expressões como essas é combatê-las com lógica. “Mais membros da igreja significam mais pessoas que podem compartilhar seus interesses.” “Não vale a pena mudar alguma cultura se pudermos compartilhar a Palavra de Deus com mais pessoas?”

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Mas muitas vezes o que se pede é ouvir. De volta a Esdras: “Ninguém podia distinguir o som dos gritos de alegria do choro, porque as pessoas faziam tanto ruído” (3:13). Um anseio por “o que foi” pode não ser uma simples nostalgia. Na minha experiência, a questão é quase sempre mais profunda do que o clamor superficial. Ouvir sem ficar na defensiva nos permite discernir as preocupações reais das pessoas.

Não lute contra a corrente

Escutar e ter conversas difíceis sobre questões reais pode ajudar a igreja a administrar o crescimento, mas a consciência sozinha não mantém as coisas à tona.

Em uma correnteza, os nadadores que percebem que estão sendo arrastados para longe da costa podem entrar em pânico e lutar contra ela. Isso não faz nada além de desgastar o nadador. Assim também com o combate ao crescimento em sua igreja.

Na igreja anglicana que sirvo, incluímos a comunhão em cada culto de adoração, servindo as pessoas uma de cada vez com pão e uma taça comum. Esta é uma cerimônia antiga, pessoal e santa. À medida que crescemos, o tempo que leva para atender a todos aumentou, reduzindo nosso breve período entre os serviços. Recentemente, lutamos com a idéia de passar de duas estações de comunhão para quatro. Tal decisão teria consequências: nosso sacerdote e diácono não poderiam mais servir a todos, o que geralmente faziam pelo nome.

Perguntas começaram a surgir. Com oito servidores, todos trariam a mesma integridade à cerimônia? E quatro estações certamente acrescentariam confusão a um processo sagrado. Em vez disso, devemos eliminar outras partes da liturgia? Encurtar o sermão? Encurtar as lindas e repetidas palavras do “corpo de Cristo, partido por você” e do “sangue de Cristo, derramado por você” para cada pessoa?

No final, não deixamos nossos medos nos intimidar e fizemos a mudança necessária de duas estações para quatro. O movimento foi positivo, abrindo oportunidades para mais líderes servirem neste rito sagrado. Nós não interferimos no segundo serviço, encurtamos o sermão ou eliminamos qualquer liturgia. Nem precisamos truncar nossas interações faladas com cada comunicante. Continua sendo uma expressão pessoal e santa do evangelho.

A resistência à mudança é natural e às vezes pedida. Mas, em vez de combater automaticamente a mudança com base em dificuldades hipotéticas, descobri que é melhor avaliar cuidadosamente determinadas situações que nossa congregação enfrenta para entender o que está em jogo. Devemos ter cuidado para não resistir a ajustes desconfortáveis ​​que acabam protegendo questões ou práticas fundamentais.

Mantenha a costa à vista

A placa que eu vi nas férias avisou aqueles que foram pegos em riptides para nadar em paralelo ou diagonal até a costa. Nadar com a maré enquanto inclina-se ligeiramente em direção à costa permite que um deles nade da correnteza. Da mesma forma, um movimento aparentemente ineficiente deve às vezes ser feito para evitar que o crescimento rápido afaste uma igreja de seus valores centrais.

À medida que nossa igreja cresceu, nossas reuniões de equipe se encheram de discussões sobre como administrar esse crescimento. Questões urgentes tendem a forçar as discussões de visão e valores mais importantes de lado – a menos que intencionalmente deixemos todas as discussões de crescimento fluírem desses valores.

Nossa igreja considera a formação espiritual e equipando as pessoas para o ministério entre nossos valores fundamentais. Esses valores tiveram uma aplicação mais simples e mais relacional quando éramos uma congregação menor. Mas, à medida que fomos arrancados pela correnteza de crescimento, esses valores parecem menos atingíveis, e muitas vezes foram eclipsados ​​por ondas de necessidades práticas urgentes.

Enquanto discutíamos a praticidade de adicionar um terceiro culto de adoração, vimos nossas discussões na equipe se concentrarem mais em comprar cadeiras mais estreitas e ajustar os horários de serviço do que nas conversas mais difíceis sobre como formar e equipar espiritualmente as novas pessoas que esperávamos colocar em nosso pequeno santuário. . Precisávamos fazer uma pausa e fazer um curso de atualização sobre nossa visão e valores.

Mantendo nossa identidade como uma congregação dirigida pelo Espírito, decidimos reservar o mês de outubro para oração e jejum. Não apenas cada um de nossos membros da equipe se comprometeu a orar e jejuar individualmente sobre o caminho a seguir, mas também convidamos a congregação a se juntar a nós para orar durante a hora do almoço toda quarta-feira. Para um observador externo, isso pode ter parecido mais uma tangente do que um passo claro para acomodar o crescimento. Mas esse desvio nos ajudou a manter nossa visão e valores à vista e nossas prioridades em ordem.

Dos vários temas que surgiram durante este tempo dedicado de oração, “cuidar de nosso povo à medida que crescemos” subiu ao topo. Descobrimos a importância de não apenas acomodar novas pessoas, mas também cuidar relacionalmente e espiritualmente do velho e do novo.

De volta à costa

Mesmo depois desse tempo de oração dedicado, sabemos que nossas opções logísticas são limitadas. Nossa instalação ainda é pequena demais, sem possibilidade de ampliá-la. Um terceiro serviço criará espaço no santuário, mas não aliviará a aglomeração em nosso espaço educacional. Na verdade, outro serviço pode causar mais crescimento incontrolável lá. E porque sentimos que Deus está confirmando nosso compromisso de alcançar e cuidar da cidade de Englewood, não nos mudaremos para os subúrbios, onde mais espaço de construção está disponível. Nosso caminho para a frente ainda é bastante obscuro, mas estamos tentando permanecer abertos ao que Deus tem para nós.

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Ainda assim, através desse processo, Deus nos restabeleceu a visão e os valores que ele nos deu 18 anos atrás. Cada vez que a correnteza de crescimento e mudança nos puxa para o mar, ele nos conduz de volta à costa e de volta a si mesmo. Quer continuemos a crescer ou não, sabemos quem somos e podemos responder à nossa visão dada por Deus, independentemente de nossas circunstâncias.

Crescimento e mudança não são estranhos à história do povo de Deus. A Bíblia mostra que eles primeiro o adoraram com pedras eretas em lugares desertos, depois em uma tenda móvel e finalmente em um templo fixo. Cada um desses movimentos exigiu uma resposta do povo de Deus. Ao segui-lo, eles mudaram e cresceram.

Deus é imutável, mas ele não é estático. Israel aprendeu a seguir a Deus de novas maneiras, confiando em sua liderança. Deus não comanda menos de nós hoje.

O crescimento muitas vezes varre as igrejas do chamado de Deus. Mas se abordarmos esse crescimento intencionalmente – ouvindo as preocupações das pessoas, adotando as mudanças necessárias na superfície e preservando os valores fundamentais – o crescimento pode continuar sendo uma bênção.

*Por Pastor Eugene C. Scott – Extraído de Christianity Today


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